National Nursing Week Stories: Nelly D. Oelke

Nelly D. Oelke

May 9, 2022

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I am a faculty member with the School of Nursing, University of British Columbia, Okanagan and Scientific Director with the Rural Coordination Centre of BC.

I have spent the last 40 years working as a nurse in acute care, community, and education, and have focused on research for the last 18 years. My interest and work in environmental sustainability, particularly related to climate change and the impacts on mental health, started about five years ago. While working in partnership with rural communities on mental health research, it has become apparent that mental health in many of these communities has been significantly impacted by climate change hazards. For example, I currently work with the Princeton Community Health Table on mental health and substance use services and supports, a community significantly impacted by devastating floods in November 2021.

Over the last two years, I led a team of researchers and knowledge-users in a study to understand the impacts of CCHs on mental health in rural BC communities. Unfortunately, rural communities are inequitably impacted by climate change. We found significant impacts including increased anxiety, depression, and concern for the future. We then worked with three communities to cocreate actions to foster community resilience, which included awareness of climate change issues, and increasing services and supports to address the increasing mental health needs in these communities.

The lack of mental health and substance use services in rural communities is not only related to funding, but also to a lack of providers in rural communities. Enablers for improved resiliency include awareness of climate change, and working collaboratively to address mental wellbeing (e.g., peer support initiatives). Challenges were experienced in recruiting participants for our study due to the inability to conduct face-to-face research during the pandemic, community members being directly impacted by CCHs, and burnout among community organizations.

You can get involved by asking family, friends, neighbours, and colleagues if they are okay, being aware of available resources, and finding ways to support and advocate for mental wellbeing in rural communities.

For National Nursing Week 2022, CASCADES and CANE-ACIIE are sharing nurses’ stories about how they are engaging in environmental sustainability and environmental justice within their roles in the hospital, community, administration, education, research or in government. 

How will you answer the call for environmental sustainability in your nursing role?

Join in the discussion in the CASCADES forum, and register today for our one-hour networking event, Environmental Sustainability in Nursing: Building Connections and Inspiring Action on June 1st.

Histoires de la semaine nationale des soins infirmiers: Nelly D. Oelke

Nelly D. Oelke

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Je suis membre du corps enseignant de l’École des sciences infirmières de l’Université de la Colombie-Britannique, Okanagan, et directrice scientifique du Rural Coordination Centre of BC.

J’ai passé les 40 dernières années à travailler comme infirmière dans le domaine des soins aigus, de la communauté et de l’éducation, et je me suis concentrée sur la recherche au cours des 18 dernières années. J’ai commencé à m’intéresser et à travailler dans le domaine de la durabilité environnementale, en particulier en ce qui concerne les changements climatiques et leurs répercussions sur la santé mentale, il y a environ cinq ans. En travaillant en partenariat avec des communautés rurales sur la recherche en santé mentale, il est devenu évident que la santé mentale de bon nombre de ces communautés a été considérablement affectée par les dangers du changement climatique. Par exemple, je travaille actuellement avec la table de santé communautaire de Princeton sur les services et les soutiens en matière de santé mentale et de toxicomanie, une communauté fortement touchée par les inondations dévastatrices de novembre 2021.

Au cours des deux dernières années, j’ai dirigé une équipe de chercheurs et d’utilisateurs des connaissances dans le cadre d’une étude visant à comprendre les impacts des dangers du changement climatique sur la santé mentale dans les communautés rurales de la Colombie-Britannique. Malheureusement, les communautés rurales sont injustement touchées par le changement climatique. Nous avons constaté des impacts importants, notamment une augmentation de l’anxiété, de la dépression et de l’inquiétude pour l’avenir. Nous avons ensuite travaillé avec trois communautés pour cocréer des actions visant à favoriser la résilience de la communauté, ce qui comprenait la sensibilisation aux questions de changement climatique, et l’augmentation des services et des soutiens pour répondre aux besoins croissants en matière de santé mentale dans ces communautés.

Le manque de services de santé mentale et de toxicomanie dans les communautés rurales n’est pas seulement lié au financement, mais aussi à un manque de prestataires dans les communautés rurales. Les facteurs favorables à l’amélioration de la résilience comprennent la sensibilisation au changement climatique et le travail en collaboration pour aborder le bien-être mental (p. ex., les initiatives de soutien par les pairs). Le recrutement des participants à notre étude a été difficile en raison de l’impossibilité de mener des recherches en face à face pendant la pandémie, des membres de la communauté directement touchés par les dangers du changement climatique et de l’épuisement professionnel des organismes communautaires.

Vous pouvez vous impliquer en demandant à votre famille, vos amis, vos voisins et vos collègues s’ils vont bien, en étant conscient des ressources disponibles et en trouvant des moyens de soutenir et de défendre le bien-être mental dans les communautés rurales.

Pour plus d’informations, contactez: nelly.oelke@ubc.ca

Pour la Semaine nationale des soins infirmiers 2022, #Nousrépondonsàlappel. CASCADES et ACIIE cherchent pour partagent les histoires des infirmier.e.s qui s’engagent dans la durabilité et la justice environnementale dans leurs rôles, que ceux sont dans un hôpital, la communauté, l’administration, l’éducation, la recherche ou pour le gouvernement.

Comment est-ce que vous répondriez à l’appel à la durabilité?

Rejoignez la discussion dans le forum CASCADES et inscrivez-vous pour notre événement de réseautage le 1e juin, La durabilité environnementale dans les soins infirmiers : Développer des liens et inspirer l’action.